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Cobalto-60

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Archivo:Cobalt 60.png

El Cobalto-60 (60Co) es un isótopo radiactivo del cobalto, con una vida mitad de 5,27 años. 60Co decae por "desintegración beta" al isótopo estable níquel-60 (60Ni). En el proceso de desintegración, 60Co emite un electrón con una energía de 315 keV y luego dos rayos gammas con energías de 1,17 y 1,33 MeV, respectivamente.

Un gramo de 60Co contiene aproximadamente 50 curies (1,85 terabecquerels) de radiactividad. Esa cantidad de 60Co podría irradiar una persona con aproximadamente 0,5 Gray de radiación ionizante por minuto (en el SI: 0,5 sievert/min, siendo para este tipo de radiación ionizante sobre el cuerpo entero, los valores del gray y del sievert notablemente equivalentes). Una dosis al cuerpo entero de aproximadamente 3 a 4 sieverts mata al 50 % de una población en 30 días, y puede acumularse en pocos minutos de exposición a 1 g de 60Co.

60Co tiene seis principales usos beneficiosos:

  • Como elemento traza de cobalto en reacciones químicas,
  • Esterilización de equipo médico,
  • Fuente de radiación para radioterapia médica,
  • Fuente de radiación para radiografía industrial,
  • Fuente de radiación para nivelar artefactos y verificar espesores,
  • Fuente de radiación para irradiación de alimentos,
  • Fuente de radiación para uso de laboratorio.

La creación de 60Co es una importante etapa en la nucleosíntesis. Sin la etapa 60Co, no se podrían formar los elementos N° 27 a 83 en supernovas. [1] El 60Co artificial se crea bombardeando un blanco de 59Co con una fuente de neutrones lentos, normalmente 252Cf moderados con agua para desacelerar los neutrones, o en un reactor nuclear como el CANDU, donde barras de acero se reemplazan por Co-59.[2] 60Co es también un activo isótopo en la bomba de cobalto, una forma de arma nuclear.

Después de entrar al organismo, mucho del 60Co se excreta en las heces. Una pequeña cantidad se absorbe por el hígado, riñones, y huesos, donde una prolongada exposición a la radiación gamma puede causar cáncer.

La mezcla accidental de una fuente radioactiva con cobalto puede formar acero radioactivo. Un ejemplo fue el accidente de radiación el 6 de diciembre de 1983, donde una fuente descargada (para uso médico) de Co-60 causó contaminación de 5.000 t de acero.

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